ญี่ปุ่นลงทุนสเต็มเซลล์ช่วยรับมือประชากรอายุมากที่สุดในโลก

เดือนนี้ ทีมนักวิจัยจากมหาวิทยาลัยโอซากะได้ประกาศการทดลองรักษาผู้ป่วยสี่รายที่เป็นโรคกระจกตาประสบผลสำเร็จ ผู้ป่วยที่มีอายุระหว่าง 30 ถึง 70 ปี ได้รับเซลล์ต้นกำเนิดที่ปลูกถ่ายในห้องปฏิบัติการ หรือที่เรียกว่าเซลล์ iPS สามคนมีการมองเห็นที่ดีขึ้น และทั้งหมดก็ปราศจากผลข้างเคียงในอีกหนึ่งปีต่อมา

“นี่อาจเป็นการปฏิวัติการรักษาที่สามารถเอาชนะความท้าทายที่การรักษาที่มีอยู่ต้องเผชิญ เช่น การขาดแคลนผู้บริจาคกระจกตาหรือการปฏิเสธการปลูกถ่าย” โคจิ นิชิดะ ศาสตราจารย์ด้านจักษุวิทยามหาวิทยาลัยโอซากะกล่าวในการแถลงข่าว

เป็นการประกาศล่าสุดเกี่ยวกับ iPS ที่วุ่นวายในญี่ปุ่น เนื่องจากญี่ปุ่นพยายามแกะสลักเฉพาะกลุ่มใน “เวชศาสตร์ฟื้นฟู” โดยการเพาะเลี้ยงเซลล์ที่แข็งแรงเพื่อทดแทนเซลล์ที่เป็นโรค ได้รับบาดเจ็บ หรือไม่ทำงาน

เซลล์ต้นกำเนิด pluripotent (iPS) ที่เหนี่ยวนำจะถูกเปลี่ยนแปลงเพื่อเปลี่ยนกลับเป็นสถานะ “ต้นกำเนิด” ที่ไม่แตกต่างกัน ซึ่งเป็นส่วนประกอบสำคัญของอวัยวะส่วนใหญ่ เซลล์ต้นกำเนิดสามารถใช้เพื่อซ่อมแซมเนื้อเยื่อของมนุษย์หรือขยายอวัยวะได้

ญี่ปุ่นลงทุน 970 ล้านดอลลาร์ในด้านเวชศาสตร์ฟื้นฟู โดยมุ่งเน้นที่ iPS เพื่อเป็นกลยุทธ์ในการรับมือกับประชากรที่มีอายุมากที่สุดในโลก และเป็นแหล่งของการเติบโตทางเศรษฐกิจในอนาคต iPS นั้นมีความน่าสนใจเป็นพิเศษสำหรับประเทศญี่ปุ่น ซึ่งเป็นหนึ่งในอัตราการบริจาคอวัยวะที่ต่ำที่สุดในโลกอุตสาหกรรม

รักษาโรคที่หายากและยากต่อการรักษา

การวิจัยเซลล์ต้นกำเนิดไอพีเอสในญี่ปุ่นเริ่มต้นขึ้นหลังปี 2555 เมื่อนักชีววิทยา ชินยะ ยามานากะ ได้รับรางวัลโนเบลสาขาสรีรวิทยาหรือการแพทย์ หลังจากที่เขาค้นพบวิธีเปลี่ยนผิวหนังหรือเซลล์เม็ดเลือดที่โตเต็มที่ให้กลายเป็นเซลล์ต้นกำเนิดที่ยังไม่บรรลุนิติภาวะ ซึ่งสามารถกลายเป็นเซลล์ประสาท กล้ามเนื้อ กระดูกอ่อน หรือหัวใจ เซลล์กล้ามเนื้อ

ยามานากะเข้ารับการรักษาหลังจากพ่อของเขาติดเชื้อไวรัสตับอักเสบซี ซึ่งเป็นโรคที่รักษาได้ในอีก 20 ปีต่อมา หากเซลล์ iPS ใช้เป็นสื่อในการทดสอบ เขากล่าวว่าการรักษาสามารถพัฒนาได้เร็วกว่ามาก

นับตั้งแต่นั้นมา มีการทดลองขนาดเล็กจำนวนมากสำหรับโรคต่างๆ เช่น การเสื่อมสภาพตามอายุ โรคพาร์กินสัน และโรคข้ออักเสบ ในปี 2020 ทารกอายุ 6 วันที่เป็นโรคตับได้รับการรักษาด้วย iPS ซึ่งทำให้เด็กสามารถอยู่รอดได้จนกว่าจะโตพอที่จะปลูกถ่ายตับได้ การรักษาการปลูกถ่ายสเต็มเซลล์ได้รับการอนุมัติในปี 2019 สำหรับอาการบาดเจ็บไขสันหลังในญี่ปุ่น

iPS ยังให้ความหวังในการรักษาโรคที่รักษายากและหายาก เช่น โรค ALS หรือโรค Lou Gehrig และโรคอัลไซเมอร์

และการค้นพบของยามานากะได้เสนอแนวทางแก้ไขภาวะที่กลืนไม่เข้าคายไม่ออกทางการเมืองที่เกิดจากการใช้เซลล์ต้นกำเนิดจากตัวอ่อน ซึ่งอาศัยไข่มนุษย์ที่ปฏิสนธิแล้ว

ความหวังในอนาคต
การพัฒนานี้ยังช่วยลดความเสี่ยงของการปฏิเสธการปลูกถ่ายเซลล์ต้นกำเนิดจากผู้บริจาค เนื่องจากเซลล์ต้นกำเนิดสามารถเติบโตได้ไม่จำกัดจำนวนในห้องปฏิบัติการ โดยใช้ผิวหนังหรือเซลล์เม็ดเลือดของผู้ป่วยเพียงประมาณสองช้อนชา

เพื่อลดต้นทุนและเวลามหาศาลที่จำเป็นในการสร้างเซลล์ iPS จากผู้ป่วยแต่ละราย มีการจัดตั้งคลังคลังธนาคารผู้บริจาคร่วมกับกาชาดที่ระบุประชากรจำนวนเล็กน้อยของ “ผู้บริจาคขั้นสูง” ซึ่งเลือดสามารถนำมาใช้สำหรับภูมิคุ้มกันหลายประเภท

ผู้ป่วยกระจกตาในการทดลองของมหาวิทยาลัยโอซาก้าได้รับเซลล์ iPS ที่สร้างโดยผู้บริจาค

“ผมพูดไม่ได้ว่าญี่ปุ่นเป็นผู้นำในด้าน iPS เพราะทุกคนต่างก็ใช้มัน” David Cyranoski นักวิจัยด้านนโยบายวิทยาศาสตร์จากสถาบันเพื่อการศึกษาขั้นสูงด้านชีววิทยามนุษย์ของมหาวิทยาลัยเกียวโตกล่าวกับ CBS News “มันเป็นเทคโนโลยีที่ทรงพลังและง่ายต่อการปรับตัว”

แต่ในขณะที่การรักษาโดยใช้ iPS ให้ความหวังสำหรับอนาคต การอนุมัติก็อยู่ห่างออกไปหลายปี Cyranoski กล่าวว่า “เซลล์ต้นกำเนิดใช้ยากกว่าที่คนคิด” และเสริมว่าการรักษา “ยังไม่ได้พิสูจน์ตัวเองจริงๆ”

แม้จะมีคลินิกหลายร้อยแห่งในสหรัฐอเมริกาที่ให้บริการการบำบัดด้วยสเต็มเซลล์ที่ไม่ได้รับการพิสูจน์ซึ่งมีส่วนเกี่ยวข้องกับการเสียชีวิตและการบาดเจ็บจำนวนมาก องค์การอาหารและยาได้อนุมัติเฉพาะการปลูกถ่ายเซลล์ต้นกำเนิดเม็ดเลือดสำหรับโรคมะเร็งและความผิดปกติของเลือดและระบบภูมิคุ้มกัน